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Detectado el primer asteroide interestelar

“El primer mensajero que viene de lejos”, ‘Oumuamua, en idioma hawaiano. Ese es el nombre oficial con el que se designa al primer objeto celeste del que se tienen pruebas de que procede de otra estrella de la Vía Láctea distinta del Sol, procedente de la constelación de Lyra, aunque se desconoce de qué estrella podría venir realmente.

Los asteroides son cuerpos rocosos que no tienen suficiente gravedad como para ser redondos, o tener forma si quiera aproximadamente esférica.  Oumuamua es bastante pequeño, con unos 400 metros de largo. Su movimiento de rotación ha desvelado que su forma es muy alargada, sin parecido con los miles de asteroides observados en el Sistema Solar hasta la fecha. Su composición sí parece ser similar a los otros cuerpos de su categoría, mostrándose bastante enrojecido por efecto de la radiación cósmica, que ha estado alterando su composición química durante millones de años.

Con una velocidad de aproximación al Sistema Solar de 26 kilómetros por segundo, tardaría unos 11.000 años en recorrer un año luz. En el momento de máxima proximidad al Sol, el 9 de septiembre pasado, su velocidad superó los 87 kilómetros por segundo, aunque al alejarse de nuestra estrellas su velocidad se va reduciendo paulatinamente.

Cuando Oumuamua abandone el Sistema Solar dentro de unos pocos años, no volverá nunca más a visitarnos.

La imagen que ilustra esta noticia es una representación artística.

Más información (en inglés)

https://www.nasa.gov/planetarydefense/faq/interstellar

Las aves, dinosaurios supervivientes

Los paleontólogos, los científicos que estudian los fósiles, han descubierto que algunos dinosaurios aún viven hoy en día. Han llegado a esta sorprendente conclusión estudiando los restos emplumados de esqueletos de animales que vivieron hace millones de años en al Tierra.

 

Una mirada de cerca a las aves y a los reptiles

Las aves son animales que viven hoy en día y que se pueden reconocer porque todas tienen el cuerpo recubierto de plumas, se apoyan sobre dos patas, en sus pies solo hay cuatro dedos y tienen un par de alas y una cola de plumas. Además su cabeza es redondeada y tienen un pico y no dientes. Las aves tienen un esqueleto duro con una columna vertebral y un cráneo, por lo que son vertebrados, como los peces, los reptiles, los anfibios y los mamíferos.

 

Hace mucho tiempo que los biólogos saben que las aves están muy relacionadas con los reptiles. Además de ser vertebrados, como ellos, tienen el cráneo unido a la columna vertebral de la misma forma, poseen un solo huesecillo en el oído y en ambos grupos la mandíbula está formada por varios huesos. Las aves también coinciden con los reptiles en que ponen huevos y en la forma de eliminar sustancias tóxicas de su cuerpo por medio de la orina.

 

Los dinosaurios supervivientes

Los dinosaurios fueron unos reptiles que dominaron el planeta mucho tiempo antes de la aparición de los seres humanos. La gran mayoría de los dinosaurios se extinguió hace 65 millones de años. Sin embargo, los paleontólogos parecen haber descubierto que esos animales que pian en las ventanas de los edificios, que vuelan por encima de nuestras cabezas todo el día y que habitan los parques de las ciudades, cerca del mar o en los bosques serían, en realidad, dinosaurios.

Arqueopterix

Representación del posible antecesor de las aves, el Arqueopterix. Fuente: Edugraphics.

 

Hay varios tipos de dinosaurios que se distinguen por las diferencias en sus esqueletos, que es lo único que se puede observar en la mayoría de los restos fósiles. Los paleontólogos piensan que las aves, en concreto, pueden pertenecer a un grupo de dinosaurios que se llaman terópodos manirraptores. Por sus fósiles sabemos que son dinosaurios de pequeño tamaño, bípedos, con el par de extremidades posteriores largas adaptadas para correr, brazos y manos muy largos, cola, un cráneo ligero con dientes y, lo más importante, el cuerpo cubierto total o parcialmente de plumas, igual que las aves. Otras características de los terópodos son la forma de un hueso de la muñeca, la unión de las clavículas, que son los huesos de los hombros, o la fusión de algunos huesos de la cadera y la columna.

 

El Archaeopteryx, un fósil muy importante

Los primeros fósiles que ayudaron a entender que las aves son dinosaurios se encontraron en una cantera alemana durante los dos siglos anteriores (XIX y XX). Eran los Archaeopteryx, unas extrañas criaturas de unos 150 millones de años de antigüedad, que parecían reptiles y aves al mismo tiempo. Tenían características de un dinosaurio terópodo, como su pequeño tamaño, un cuello en forma de S y plumas por todo el cuerpo, incluidas la larga cola y las alas. Los Archaeopteryx fueron muy importantes porque ayudaron a comprender por primera vez que las aves compartían muchos rasgos con los dinosaurios terópodos.

 

Las aves y otros dinosaurios tienen un pasado común

A partir de entonces se descubrieron muchos más reptiles muy antiguos, llamados arcosaurios, con características de ave. Resulta que, según muchos expertos, estos pequeños arcosaurios con plumas fueron los antepasados, no solo de las aves modernas, sino de muchos otros grupos de dinosaurios. Sin embargo, los científicos siempre están dispuestos a explicar mejor las cosas estudiando los nuevos descubrimientos. De hecho, algunos paleontólogos no están completamente seguros de que las aves sean dinosaurios, porque se han encontrado fósiles de animales del tipo de las aves que no poseen ninguna característica de dinosaurio. Por eso el origen de las aves aún sigue siendo un enigma, pero la mayoría de expertos piensa que sí que son dinosaurios. La ciencia entenderá este fascinante asunto cada vez mejor.

 

Ahora ya sabes que, la próxima vez que veas un gorrión en tu calle o una gallina en una granja, en realidad estarás observando dinosaurios de verdad. Dinosaurios con plumas.

 

Escrito por Rubén Gracia, biólogo.

 

Referencias

  • Hickman, C.P., Roberts, L.S.; Larson, A. Principios integrales de Zoología; Ed. McGraw-Hill; 1998.
  • Naish, D. The ‘Birds Come First’ hypothesis of dinosaur evolution; Tetrapod Zoology; June 8, 2009.
  • Naish, D. Gary Kaiser’s The Inner Bird: Anatomy and Evolution; Tetrapod Zoology; June 28, 2010.
  • Noble Wilford, J.; El enigma de los dinosaurios; Ed. Planeta; 1987.

La nave espacial Cassini se estrella contra Saturno

Siguiendo la programación marcada por la NASA, el viernes 15 de septiembre se desintegrará, chocando contra la atmósfera de Saturno, para evitar cualquier riesgo de contaminación biológica en el sistema de lunas del planeta de los anillos. Esta sonda espacial está agotando su combustible y podría quedar a la deriva.

 

La sonda Cassini habrá recorrido 3.500 millones de kilómetros desde que comenzó su viaje espacial desde Florida, en octubre de 1997, hasta su final. Sirvió de nave nodriza y lanzadera para la sonda europea Huygens, que alunizó en Titán en enero de 2005. Titán es interesante porque, a pesar de encontrarse a casi 180º C bajo cero, su atmósfera podría ser similar a la de la Tierra antes de que surgiera la vida en nuestro planeta.

 

cassini

Sin embargo, las últimas observaciones apuntan a que otra luna, Encélado, podría esconder un océano de agua caliente bajo la superficie y, quizá, vida extraterrestre. Motivo por el que se tiene un gran interés en preservarla impoluta.

 

La sonda Cassini habrá realizado, en todo este tiempo, 155 órbitas alrededor de Saturno, como si tejiera un gigantesco ovillo de lana. Estas últimas órbitas de las Cassini la están llevando muy cerca de los anillos, logrando observar su delicada estructura, además de las lunas más pequeñas, que se mueven alrededor del planeta siguiendo órbitas engarzadas entre las partículas de hielo que forman uno de los mayores espectáculos del Sistema Solar.

 

De acuerdo con criterios científicos, el planeta Saturno y su atmósfera no reúnen las condiciones para la existencia de vida, tal como la conocemos. Por ello se considera que al zambullirla en el planeta no se afectará a posibles formas de vida extraterrestre. En sus últimos minutos de existencia, la sonda enviará una gran cantidad de datos de inestimable valor para conocer más a fondo la atmósfera del segundo mayor planeta del Sistema Solar.

 

La Cassini ha estado activa casi veinte años porque lleva su propio generador eléctrico nuclear de dimensiones reducidas, análogo a los que llevan las míticas sondas Voyager, lanzadas al espacio en los años 70 del siglo XX y que están escapando del Sistema Solar. Todos los materiales que componen esta nave espacial se destruirán y diluirán en el gaseoso Saturno, y no le afectarán lo más mínimo.

Los doce instrumentos científicos de la sonda nos han permitido observar y aprender una enorme cantidad de nuevos conocimientos sobre Saturno, sus anillos y sus 62 lunas. Durante todos estos años, redes sociales y medios de comunicación se han llenado de increíbles imágenes mostrando conjunciones y tránsitos, ayudándonos a comprender mejor la dinámica de los anillos, a comprobar teorías de formación planetaria, a entender mejor la estructura y la atmósfera de Saturno y la superficie de sus lunas, además de la composición y estructura interna de ellas.

 

Es el gran final de uno de los viajes de exploración espacial y científica más asombrosos y fructíferos que ha realizado cualquier ingenio humano. Las últimas de las 155 órbitas del ovillo imaginario que ha tejido alrededor de uno de los planetas más bellos dibujarán, como pétalos, el camino hacia su glorioso final.

La superluna

En cada órbita que recorre la Luna alrededor de la Tierra, siempre pasa por un punto en el que se encuentra algo más cerca de nosotros porque su órbita tiene forma de elipse. Ese punto más cercano se conoce como perigeo. Si la fase de luna llena ocurre cerca de ese punto, se conoce como superluna. En realidad, la diferencia de tamaño aparente de la Luna en el cielo es mínima. Sin embargo, este fenómeno provoca un cierto revuelo en las redes sociales.

Jorge A. Vázquez fue entrevistado por Valentín Ortega, en Telemadrid, a propósito de la superluna. La conversación derivó en el célebre falso fraude de los viajes a la Luna del exitoso Proyecto Apolo, hace más de cuarenta años.

La sonda Philae, localizada

A falta de un mes para que finalice la misión Rosetta, por fin ha sido encontrado el pequeño robot Philae, que aterrizó en el cometa 67P/Churiumov-Gerasimenko, “Churi” para los amigos. La sonda Rosetta actuó como nave nodriza, transportando a Philae hasta las inmediaciones del cometa. Rosetta sigue a ese mismo cometa, estudiándolo en profundidad.

Modelo de Philae en Berlín

Modelo de Philae en el Centro Aerospacial Alemán, Berlín. (Foto David A Williams)

Aquí debajo compartimos con vosotros la foto de la pequeña Philae, que rebotó y tuvo la mala suerte de caer en una grieta, por lo que dejó de funcionar al no recibir luz en sus paneles solares. Philae aterrizó y quedó atrapada en noviembre de 2014.

 

Philae encontrada

Secuencia de imágenes que muestra la ubicación exacta de la sonda espacial Philae. Fuente: ESA.

La sonda Rosetta nos ha proporcionado imágenes increíbles del núcleo del cometa Churi, además de darnos información muy valiosa sobre la composición y estructura del cometa. Todo ello nos ha permitido conocer un poco mejor el origen del Sistema Solar. Pero Rosetta sigue al cometa, que está cada vez más lejos del Sol. Por ello recibe cada vez menos energía y no va a poder funcionar por mucho más tiempo. Tenía previsto que su misión terminara en diciembre de 2015, pero se le concedió una prórroga y será enviada hacia el cometa, para que aterrice, el 30 de septiembre. Sin embargo, no tiene capacidad para realizar un descenso suave, por lo que está previsto que choque directamente, quedando sus restos por siempre en la superficie del cometa que tanto tiempo ha estado estudiando.

Churyumov-Gerasimenko

El cometa Churyumov-Gerasimenko, fotografiado por Rosetta. Fuente: ESA.

Un nuevo planeta para cuando los niños seais mayores

Los planetas que orbitan a otras estrellas que no son el Sol se llaman exoplanetas. El exoplaneta más cercano se llama Próxima b y está en la estrella más cercana al Sol. Y además es un planeta que podría ser acogedor para la vida, porque podría tener agua líquida. Y esto último quizá lleguéis a confirmarlo los niños de hoy, porque, a pesar de lo lejos que está para nuestras naves espaciales, casi podríamos decir que está cerca si lo comparamos con las colosales distancias que hay hasta los planetas de las otras estrellas. Es decir, que creo que vuestra generación conocerá los viajes interestelares, al menos llevados a cabo con robots, para visitar planetas exteriores al Sistema Solar, y probalemente Proxima b sea el primerexoplaneta en ser visitado.

La estrella de Próxima b se puede observar desde el sur

proxima_centauri

El exoplaneta Próxima b orbita alrededor de la estrella Próxima Centauri, la estrella más pequeña de las tres que componen el sistema Alfa Centauri. Se puede observar en la constelación del Centauro, desde las Islas Canarias. Se ve mejor desde más al sur, por lo que Alfa Centauri luce en la bandera de Australia.

Próxima Centauri es más pequeña que nuestro Sol, y no sólo brilla bastante menos, sino que además es algo más fría, por lo que es de color rojo. Concretamente, Próxima Centauri, además de ser la estrella más cercana al Sol, es una estrella enana roja. Pertenece, por ello, al tipo de estrella que más abunda en nuestra galaxia, la Vía Láctea. La estrella más grande del sistema Alfa Centauri sí que es muy parecida a nuestro Sol, aunque aun no hemos encontrado planetas en ella.

Australia

Ya hemos descubierto más de 3.000 exoplanetas

Podría ser que todas las estrellas del Universo tuvieran planetas, aunque esto, seguramente, nunca llegaremos a poder comprobarlo.

Hasta ahora hemos descubierto más de 3.000 planetas orbitando a otras estrellas que no son el Sol. Estos exoplanetas se mueven alrededor de estrellas de todo tipo. Algunas son tranquilas y pequeñas como el Sol, otras son mucho más grandes y luminosas que la nuestra. También hay planetas que se mueven alrededor de peligrosos restos de estrellas que explotaron hace mucho tiempo y a los que nada puede acercarse porque emiten demasiada energía.

¿Hay vida en los exoplanetas?

El agua líquida permite que se produzcan las reacciones químicas de la vida porque disuelve muchas sustancias. Pocos de los exoplanetas conocidos permiten la existencia de agua líquida. Algunos están demasiado cerca de su estrella y reciben demasiado calor, o son demasiado fríos por estar demasiado lejos, otros son simplemente planetas gaseosos, sin un suelo habitable, aunque podría tener, no se sabe, vida en las nubes. También hay exoplanetas que orbitan alrededor de estrellas peligrosas que los arrasan con una energía tremenda. Próxima b sí que podría tener, probablemente, agua líquida, porque está a la distancia necesaria para que la pueda tener. Pero no lo podemos confirmar aún.

Próxima b, a lo mejor, es habitable

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Recreación artística de cómo podría ser Próxima b. Sobre el horizonte, Próxima Centauri. Más altas y lejanas, Alfa Centauri A y B.

Como está tan lejos de nosotros, a más de 4 años luz, no podemos saber cómo es su superficie, ni qué tamaño tiene, ni de qué está hecho, ni su temperatura real. Para tener más información necesitaríamos verlo a contraluz de su estrella, pero esto no es posible. También podríamos enviar un robot que viajara por el espacio para estudiarlo, pero tardaría miles de años en llegar. Por supuesto, por todo ello, no podemos saber si hay vida.

Aunque las estrellas como Próxima Centauri, las enanas rojas, brillen poco, suelen dar problemas de explosiones muy agresivas: Quizá Próxima b pueda estar protegido si tiene la atmósfera apropiada. También podría haber plantas, que a lo mejor serían de color negro para poder absorber más energía de una estrella tan pequeña. Como tiene la misma cara orientada siempre a su estrella, igual que hace la Luna con la Tierra, si Próxima b tuviera un oceano, estaría congelado en gran parte, pero habría una amplia zona de agua líquida en su lado diurno. La masa de Próxima b es algo mayor que la masa de la Tierra así que allí pesaríamos más o menos como aquí.

Vosotros, los niños, quizá conozcáis a Próxima b cuando seáis mayores

Con técnicas más desarrolladas, y otros instrumentos aún mejores que nuestros telescopios actuales, que ya de por sí son buenísimos, quizá sí. ¿Podríamos enviar un robot muy rápido que llegara en menos de 100 años y que nos enviara toda la información sobre este planeta? Podría ser. Hay buenas ideas en marcha, y quién sabe si no serás tú, o alguna amiga o amigo tuyo, quien trabaje en ello dentro de unos años, mejorando estas ideas o aportando otras nuevas. Por eso decimos que, vosotros, los que ahora sois niños, podríais, quizá, llegar a conocer cómo es realmente Próxima b mediante viajes interestelares.

Y, si la ciencia avanza lo suficiente, podríais incluso viajar hasta allí.

proxima b cubierta por agua

Otra representación imaginaria de cómo podría ser Próxima-b, en el caso de que estuviera cubierta por agua, casi toda congelada.

Educa Ciencia en AstroArbacia 2016

El  sábado 4 de junio viajamos a Navas de Estena, en la provincia de Ciudad Real. Es un apartado pueblo, en mitad de los Montes de Toledo, que goza de uno de los cielos más oscuros de la península. Y allí se celebró, una vez más, el cónclave AstroArbacia, en homenaje al célebre astrónomo aficionado y paleontólogo Patricio Domínguez, Arbacia fallecido en 2013.

Educa Ciencia participó con su actividad de planetario, con el que espera haber despertado vocaciones científicas entre el casi centenar de niños que acudieron.

La jornada divulgativa comenzó aquella tarde con una charla, impartida por Gabriel Castilla, sobre la exploración de Marte.

Viendo Marte en 3D en Astroarbacia

Viendo Marte en 3D en Astroarbacia. (Foto realizada por la organización).

Después de estas actividades, los astrónomos acudieron en masa al lugar de observación, para disfrutar de uno de los mejores cielos de la meseta sur. Siempre es agradable sentirse bajo las estrellas, y en Astroarbacia más.

El tránsito de Mercurio estuvo pasado por agua

Mercurio, el planeta más pequeño del Sistema Solar y el más cercano al Sol, transita por delante del disco del Sol con cierta regularidad. Este fenómeno se produce cada 3,5, 7, 9,5, 10 y 13 años.

La órbita de Mercurio está inclinada 7º con respecto al plano de la órbita de la Tierra (la eclíptica), lo que hace que estos tránsitos no ocurran cada vez que Mercurio pasa entre el Sol y la Tierra. Por ello tiene que producirse una determinada configuración orbital, y esto sucede cuando Mercurio pasa delante del Sol en determinadas fechas del mes de mayo o  del mes de noviembre.

En esa ocasión, el tránsito de Mercurio producido el 9 de mayo de 2016. Pero la suerte no acompañó a la mayoría de astrónomos españoles, ya que las nube e incluso la lluvia impidieron que se pudiera disfrutar del fenómeno con normalidad.

Afortunadamente la próxima ocasión la tendremos el 11 noviembre de 2016.

Este tránsito comenzó a las 11.12 TU y terminó a las 18.34 TU.

 

¡Viva la estrella Cervantes!

 ¡Tras alcanzar más de 38.000 votos, la propuesta de estrella cervantina ha superado la prueba!

estrella-cervantes

Es una estrella similar al Sol, aunque no exactamente igual. Tiene, que sepamos, cuatro planetas orbitándola. Los nombres de estos planetas son, también desde ahora, Quijote, Dulcinea, Rocinante y Sancho. Ninguno de ellos es similar a la Tierra, lo cual no quiere decir que la estrella Cervantes se descarte como candidata a albergar vida extraterrestre.

Cervantes es una estrella de la constelación del Altar. Pertenece al hemisferio sur celeste, y se puede observar especialmente en verano, desde las Islas Canarias o, con dificultad, desde el sur de España.

Puedes visitar la página web oficial de la estrella Cervantes en el siguiente enlace, para obtener un montón de información interesante sobre ella.

¡GRACIAS A TODOS LOS QUE VOTASTEIS CON NOSOTROS!

El cálculo de la fecha de Pascua según el calendario lunar

Entrevista a Jorge A. Vázquez en el Diario de la Noche de Telemadrid, el 25 de junio de 2015.

Cálculo de la fecha de pascua según el calendario lunar.