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La búsqueda del Norte

¿Cómo se puede buscar el norte mirando a las estrellas? Es más fácil de lo que parece. A primera vista todas las estrellas parecen iguales, pero después de mirar un rato, y concentrando nuestra mente, observamos que tienden a formar dibujos. Esto dibujos de estrellas reciben el nombre de constelaciones. Debemos decir aquí que las constelaciones están en nuestro cerebro, porque cada una de las estrellas que forman estos dibujos se encuentra en una posición diferente en el espacio, que es prácticamente infinito. Es la perspectiva, precisamente, la que hace que, desde nuestra posición como observadores desde la Tierra, provoca que parezcan formar dibujos.

Para buscar el Norte recurriremos a un gran conjunto de muchas estrellas que forman una constelación que parece un gato gigante, pero que se llama la Osa Mayor. Siete de las estrellas que la componen forman una especie de cucharón, de cacerola, de pipa, de cometa… madre mía, ¡cuántas formas! ¡Si hasta parece un jamón! Bueno, en serio, a ese conjunto de estrellas se le llama El Carro. Cerca de El Carro se encuentra la hija de la Osa Mayor, la Osa Menor. Una vez que encontremos El Carro, el resto es muy fácil porque no tiene pérdida. Sólo tenemos que mirar hacia las dos estrellas opuestas al rabo de la Osa y, en la dirección que marca la flecha del dibujo, a cinco veces la distancia que hay entre esas dos estrellas, nos encontramos con la punta de la cola de la Osa Menor. Esta estrella se llama Estrella Polar y es la estrella del Norte, que se encuentra muy cerca del polo norte celeste. Se debe a que el eje de rotación de la Tierra, por casualidad, está apuntando a esta estrella casi perfectamente (pero casi). Luego volveremos sobre esto.

Si continuamos una línea perfectamente vertical hasta el horizonte nos encontramos con el punto norte del horizonte. En el lado opuesto, a 180º encontraremos el punto sur del horzonte. Y si miramos hacia el norte, 90º a la derecha encontramos el punto este del horizonte, por donde salen, aproximadamente, el Sol, la Luna y los planetas, y 90º a la izquierda del punto norte, el punto oeste del horizonte, que es por donde se ocultan también, en sus cercanías, esos mismos astros.